Combattere un killer invisibile: le nuove linee guida dell’OMS sull’inquinamento atmosferico raccomandano limiti nettamente inferiori

L’inquinamento atmosferico è la quarta principale causa di morte al mondo, contribuendo a circa 13 morti premature ogni minuto. I gas e le minuscole particelle possono penetrare in profondità nei polmoni, entrare nel flusso sanguigno e danneggiare le cellule.

Anche quando non è possibile vedere gli inquinanti atmosferici, e anche quando i loro livelli sono al di sotto dei limiti legali stabiliti da molti paesi in tutto il mondo, possono causare gravi problemi di salute che colpiscono più sistemi di organi in persone di tutte le età. I livelli di inquinamento atmosferico che sembrano bassi sono ora collegati a risultati pericolosi per la salute come basso peso alla nascita, problemi respiratori, malattie cardiache e malattia di Alzheimer.

Molto è cambiato nella comprensione degli scienziati di questi rischi per la salute negli ultimi anni. Ecco perché l’Organizzazione Mondiale della Sanità ha annunciato il settembre. 22, 2021, che sta stringendo i suoi limiti raccomandati per quasi tutti gli inquinanti. Le nuove linee guida globali sulla qualità dell’aria riflettono un consenso scientifico schiacciante sul fatto che i paesi devono limitare in modo più aggressivo l’inquinamento atmosferico e proteggere la salute di tutti.

Come epidemiologo della Tufts University che studia gli effetti sulla salute dell’inquinamento atmosferico, riconosco i danni che gli inquinanti atmosferici possono causare. Riconosco anche le disuguaglianze in chi è più esposto alla scarsa qualità dell’aria.

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Rischi per polmoni, cuore e altri sistemi corporei
Le nuove linee guida sulla qualità dell’aria sono il primo aggiornamento dell’OMS dal 2005 e le principali società scientifiche, mediche e di salute pubblica sostengono l’ambiziosa attuazione delle nuove linee guida.

L’OMS ha tagliato a metà il suo limite raccomandato per l’esposizione a PM2, 5, minuscole particelle comunemente prodotte da auto, camion e aerei e una componente importante del fumo degli incendi, abbassando l’esposizione massima media da 10 microgrammi per metro cubo all’anno a 5.

Ha inoltre rafforzato i limiti per gli inquinanti atmosferici gassosi come il biossido di azoto che vengono prodotti quando i combustibili fossili vengono bruciati da veicoli e centrali elettriche. L’OMS raccomanda ora di limitare il biossido di azoto a un quarto del livello precedente, da 40 a 10 microgrammi per metro cubo.

Abbassare i livelli di PM2, 5 di 5 microgrammi per metro cubo all’anno potrebbe comportare importanti benefici per la salute.

La ricerca mostra che ogni aumento di 5 microgrammi per metro cubo dell’esposizione a PM2, 5 durante la gravidanza è associato ad un aumento del 4% della probabilità di avere un bambino con basso peso alla nascita. Nell’età adulta, l’esposizione di 5 microgrammi per metro cubo all’anno è associata ad un aumento del 13% della probabilità di eventi cardiaci, come attacchi di cuore e decessi correlati al sistema cardiovascolare; un aumento del 4% della probabilità di cancro ai polmoni; e più di un doppio aumento della probabilità di malattia di Alzheimer.

Abbassare il carico sanitario associato all’esposizione all’inquinamento atmosferico come questo potrebbe risparmiare 5 trilioni di dollari all’anno in costi legati alla salute e 225 miliardi di dollari in produttività del lavoro, secondo le stime della Banca Mondiale.

Ridurre i fattori dell’inquinamento atmosferico può anche aiutare a combattere un’altra crisi globale: il cambiamento climatico. Questo perché alcuni inquinanti atmosferici contribuiscono direttamente al riscaldamento globale e alcune delle soluzioni per ridurre l’inquinamento atmosferico riducono le emissioni di gas serra.

I limiti di inquinamento di nessun paese si avvicinano
Le nuove linee guida si basano su centinaia di studi scientifici che riflettono i recenti progressi nella capacità degli scienziati di quantificare la quantità di inquinamento atmosferico a cui le persone sono esposte in contesti diversi e nella loro capacità di studiare gruppi più ampi di persone per periodi di tempo più lunghi in più luoghi in tutto il mondo.

Questi studi dimostrano che l’esposizione a livelli di inquinamento atmosferico anche molto bassi è associata a morte prematura e che non sembra esserci un livello di esposizione sicuro.

Oltre il 90% delle persone in tutto il mondo sono esposte a livelli di PM2, 5 che superano anche le vecchie linee guida dell’OMS.

In alcuni luoghi, come l’India, la concentrazione media annuale di PM2, 5 è quasi 12 volte superiore ai nuovi livelli dell’OMS. Inoltre, nessun paese ha standard legali di qualità dell’aria che soddisfano le nuove raccomandazioni dell’OMS.

Negli Stati Uniti, gli standard nazionali di qualità dell’aria ambiente sono 2,4 volte superiori al livello raccomandato dall’OMS per l’esposizione media annuale di PM2, 5 e circa 10 volte superiori per il biossido di azoto medio annuale.

L’iniquità nell’esposizione all’inquinamento è un problema
Non tutti sono ugualmente protetti dalle leggi sulla qualità dell’aria esistenti: quasi 97 milioni di persone negli Stati Uniti vivono in contee con concentrazioni di inquinamento atmosferico superiori agli standard nazionali di qualità dell’aria ambiente.

A livello globale e locale, le persone che sopportano il maggior onere dell’esposizione all’inquinamento atmosferico sono generalmente quelle che producono la minor quantità di inquinamento atmosferico.

Ad esempio, negli Stati Uniti, gli studi hanno scoperto che le persone che si identificano come neri e ispanici inalano circa il 60% in più di inquinamento atmosferico di quanto siano responsabili in base al loro comportamento dei consumatori. Al contrario, le persone che si identificano come bianchi non ispanici inalano circa il 17% in meno di inquinamento rispetto al loro comportamento dei consumatori.

Mentre gli Stati Uniti hanno tagliato le concentrazioni medie annuali di PM2.5 del 41% e le concentrazioni medie annuali di biossido di azoto del 53% tra il 2000 e il 2020, le persone e i luoghi più esposti all’inquinamento atmosferico negli 1980 sono ancora i più esposti oggi.

Modi per migliorare la qualità dell’aria per tutti
I paesi possono migliorare la loro qualità dell’aria passando a fonti di energia più pulite e eliminando i combustibili fossili, che sono una delle principali fonti di PM2.5. I veicoli elettrici possono contribuire a ridurre l’inquinamento atmosferico legato al traffico.

Investire in reti di monitoraggio dell’inquinamento atmosferico più equi che catturano i livelli di qualità dell’aria in tempo reale può aiutare a riconoscere i rischi. E i responsabili politici di tutto il mondo possono utilizzare le nuove raccomandazioni basate sull’evidenza per sviluppare e applicare politiche sulla qualità dell’aria che proteggono la salute pubblica e l’ambiente.

Le disparità nell’esposizione all’inquinamento atmosferico sono spesso legate al razzismo strutturale, come il redlining storico e l’individuazione di industrie inquinanti e autostrade in quartieri a basso reddito o prevalentemente neri o ispanici. Il risultato si manifesta nella salute delle comunità. Le nuove linee guida sulla qualità dell’aria dell’OMS potrebbero aiutare i governi a fissare limiti all’esposizione media all’inquinamento atmosferico che proteggono meglio la salute di tutti.

Questo articolo è ripubblicato dalla conversazione sotto una licenza Creative Commons. Leggi l’articolo originale.

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